Neandertal, John Darnton

n204651.jpgSe llama Neandertal a una especie del género Homo (el nuestro) que habitó Europa y parte de Asia desde hace 230.000 años hasta hace 29.000, aproximadamente, en el Paleolítico Medio. Eran más robustos que nosotros, sus miembros eran más cortos y sus arcos supraorbitales eran muy pronunciados. Estaban adaptados a vivir en climas fríos y parece que la mayoría tenían la tez clara y eran pelirrojos. Quizá lo más sobresaliente es que su capacidad craneana era superior a la nuestra y tenían una cultura muy avanzada. Por ejemplo sabemos que cuidaban a sus enfermos y ancianos en lugar de abandonarlos a su suerte como otras sociedades. Tenían alguna especie de culto a los muertos, pues se han encontrado restos en cuevas donde se había rodeado a los cadáveres con astas de ciervos, flores, etc.

El libro de John Darnton nos introduce en el apasionante mundo de la arqueología de la mano de uno de los misterios más grandes de la Prehistoria: los Neandertales. Los profesores universitarios Matt Mattison y Susan Arnot son ex alumnos de un eminente científico que ha desaparecido en una cordillera al norte de Asia. La extraña organización para la que éste trabajaba les hace saber que tenían orden de avisarlos en caso de que algo anormal ocurriese durante la expedición.

Unos documentos inéditos serán el desencadenante de una aventura extraordinaria que llevará a nuestros protagonistas al corazón de la tierra de los denominados Yeti. Matt y Susan mantuvieron en el pasado una relación apasionada y tormentosa que terminó como el Rosarios de la Aurora. Ahora deberán dejar atrás sus diferencias si no quieren morir en las frías montañas. Una vez tras otra el peligro les persigue en forma de espías y secuaces, pero la mayor sorpresa de sus vidas no tardará en llegar: caer en medio de una comunidad de Homo Neandertalensis.

La razón por la que se extinguió esta especie aún no ha sido explicada convincentemente por la ciencia, y esto permite una serie de divagaciones más o menos contundentes entre los expertos. Muchos de ellos creen que las luchas en las que se enzarzaron con los Cromañones pudieron terminar con los individuos que resistieron el aumento de la temperatura ambiental. Otros aseguran que la disminución de los cazaderos y la menor fecundidad de los Neandertales determinaron su fin. En lo que la mayoría está de acuerdo es en que, por la forma de su esqueleto, lo más probable es que no pudieran articular palabras suficientes como para comunicarse igual de bien que nosotros.


En cualquier caso, la poca información disponible, entre otras cosas por los escasos restos encontrados hasta ahora (de unos 400 individuos), ha inflamado la imaginación de más de uno exponiendo hipótesis sorprendentes como la que nos descubre Darnton en Neandertal: esta especie podía entenderse entre sí a través de comunicación no verbal, pero no por gestos, sino mediante una visión a distancia gracias a la que habrían podido sobrevivir aislados de los Homo Sapiens durante miles de años.

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Lo cierto es que el autor nos presenta muchos datos, todos ellos interesantísimos, sobre las teorías más aceptadas actualmente, y además Susan explica en una de sus clases la razón por la que se les dio el nombre de Homo Neandertalensis, con lo que nuestra culturilla general aumenta según avanzamos en la lectura. Una vez que los expedicionarios toman contacto con los Neandertales, vemos una mezcla entre los conocimientos científicos sobre el modo de vida de esta especie, y la inventiva de Darnton.

El libro se presentó en su momento como una novela científica, mezcla de conocimiento científico, para lo que el autor se documentó muy bien, y de imaginación, llenando ésta última los huecos que deja la ciencia sin cubrir. Es una obra interesante, tanto para quien tenga conocimientos sobre Prehistoria, como para quien no haya profundizado en el tema, pero hay algunas partes en las que la lentitud de los diálogos y los acontecimientos llegan a ser exasperantes.

Lo que menos me gusta de este libro es la forma en la que combina realidad y ficción, se nota demasiado cuando el autor está divagando sobre cómo cree que podría haber sido porque no tiene datos. La recomiendo para los que tengan un rato libre y quieran aumentar su cultura sobre Prehistoria, pero sin exagerar, porque si queréis saber más sobre el tema, los libros de texto son los más indicados.

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